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Voir ce que sont les combats dans la plaine côtière de l’Alaska

Voir ce que sont les combats dans la plaine côtière de l’Alaska

Dans le coin droit de l'Alaska, comme quelque chose de brûlé par le congélateur et à moitié oublié à l'arrière de la glacière nationale, se trouve un endroit appelé la réserve faunique nationale arctique. Le refuge est la plus grande réserve faunique des États-Unis. C'est la taille de la Caroline du Sud. Il abrite également la deuxième plus grande zone de nature sauvage du pays. Il n'y a pas de routes, pas de sentiers balisés, pas de terrains de camping aménagés. La plaine côtière, l'étroite bande où le refuge rencontre la mer, abrite une plus grande diversité de vies que presque partout ailleurs dans l'Arctique. C'est le genre d'endroit où vous pouvez retirer le rabat de la tente avec une tasse de café à la main, comme je l'ai fait un matin de juin, et regarder passer un millier de caribous.

Les animaux sont venus lentement au début, par groupes de deux et par trois, et, timidement, levant leur nez noir pour capter l’odeur étrange de 10 campeurs sans soins. Puis ils ont traversé la rivière. Près du front se trouvait un taureau avec un support assez grand pour placer un ballon de football dans ses montants. C'étaient pour la plupart des femmes vêtues de dun manteaux, des mères sérieuses conduisant des veaux coltish qui glissaient et jouaient sur les champs de neige qui encaissaient encore les endroits bas de la toundra. Un look inoffensif, mais un naturel pour le travail – chaque sabot est une raquette, avec une fourrure creuse pour se réchauffer et se promener dans les rivières glacées de l’Arctique. Les veaux étaient nés trois ou quatre jours auparavant. Déjà, ils pourraient marcher plus longtemps dans la journée qu'un humain.

Les quelques caribous sont devenus des dizaines. Ils se sont matérialisés par centaines de la chaleur scintillante qui s’est élevée dans la toundra, à l’instar de ces hommes de loi qui font justice à chaud dans les vieux films de Sergio Leone. Confiants dans leur nombre, ils dépassèrent le campement, poussés par une secousse dans la moelle à continuer d'avancer vers la côte où la brise de la mer éparpillerait les moustiques et les mouches qui les tourmenteraient bientôt. Nous avons regardé pendant longtemps, ne voulant pas bouger et déranger quoi que ce soit.

"Ceci," chuchota quelqu'un, "est sacré."

Vous pensez bien.

Fin 2017, un congrès contrôlé par les républicains souhaitait vivement adopter la loi sur la réduction des impôts et la création d'emplois. Pour aider à remporter le vote crucial de Lisa Murkowski, sénatrice républicaine de l'Alaska, le Sénat a ajouté un édulcorant, une disposition qui permettait le forage pétrolier de la plaine côtière du refuge, un terrain de la taille du Delaware où le Brooks Range est incliné et le la toundra s’incline vers l’océan arctique comme une vieille table de billard.

La plupart des pays pensent que c'est une erreur. Soixante-dix pour cent des électeurs américains s'opposent au forage sur le refuge, selon une enquête du Center on Climate Change Communication de l'Université de Yale a trouvé à l'époque. Ils ne veulent pas de forages pétroliers où ces veaux viennent de naître et où ils marchent maintenant, où les loups, les ours et les gloutons les traquent, et où les ours polaires menacés trouvent un répit dans un monde en fusion, et où plus de 200 espèces de des oiseaux ont été enregistrés, y compris ceux qui illuminent votre journée dans le Lower 48, des cygnes toundra qui se dirigent vers Chesapeake aux colvert que les chasseurs arpentent dans l'Arkansas.

Des combats tels que celui sur le refuge sont, pour la plupart d’entre nous, des abstractions – des conflits sur des lignes sur une carte d’un lieu que nous ne verrons jamais et que nous ne saurons jamais. J'en avais marre de ça. Je voulais voir cet endroit. Je voulais voir ce que nous avons encore et ce que nous sommes prêts à jouer, pour de l'argent et du pétrole.

Au nord de Fairbanks, le pays semble s'agrandir et les avions deviennent plus petits. Nos flèches à quatre places au nord, dans la chaîne de Brooks. Le pilote trouve une entaille entre les montagnes et nous installe sur une barre pavée au bord d’une eau qui est le vert éraillé d’une pierre précieuse: la rivière Hulahula. Nous passons dans un deuxième avion, plus petit encore, qui descend et se dépose en aval. Nous sommes 10, en tout – un avocat et son fils, un enseignant à la retraite, des médecins à la retraite et des ornithologues amateurs, Libby et Victor – tous ici pendant neuf jours. flotter la rivière pendant environ 90 miles sur son parcours à travers la plaine côtière, jusqu'à ce que, épuisé, la rivière se jette dans la mer de Beaufort.

Mais d'abord, les montagnes. Nous installons notre campement dans une grande cuvette de vallée et nous errons, hébétés par le changement soudain de paysage après Fairbanks. La chaîne de Brooks en été désoriente le nouveau venu: les rivières coulent vers le nord. Le soleil semble se lever là aussi, après s'être «couché» brièvement derrière les sommets chaque nuit. Jusqu'au nord, les montagnes ne portent pas d'arbres, mais sont dépouillées, montrant le veinage de leurs flancs nus. Ils ne sont pas aussi nus qu'ils en ont l'air. Le lichen, la mousse dans les coussins pourpres et les coquelicots arctiques, dont les fleurs lustrées suivent le soleil, deviennent de plus en plus bas.

Le guide principal avec la pourvoirie Sauvage arctique, Andrew George, a 39 ans et est originaire de Dallas, mais il a plus d’Alaska en lui que la plupart des Alaskiens nés ici. Chaque été, il dirige une roue de pêche sur le fleuve Yukon avec son épouse pour mettre en cache et fumer du saumon pour l’hiver, lorsqu’il dirige des lignes de trappe avec son attelage de chiens. Lors de son dernier emploi, il a été payé en or.

Au dîner, M. George a un message pour nous. «Nous allons être à l’heure arctique», dit-il. «Nous mangerons quand nous aurons faim. Randonnée quand on veut. Bouge quand on doit bouger.

À la mi-juin, la rivière Hulahula, nommée en l'honneur de la danse hawaïenne par les baleiniers, n'est pas une rivière profonde et ne pose généralement pas, pour le plaisancier expérimenté, des défis exceptionnels. Mais il est rapide et ses eaux sont extrêmement froides. La nuit avant de partir, les nerveux et les curieux parmi nous font le tour des cartes topographiques du parcours de la semaine, marquées de sténographie ésotérique avec la sagesse accumulée des guides passés.

«Eclaireur de classe IV + portage si besoin est à marée haute»

"Grandes meules de foin"

«Courez bien»

"Serré + rocheux"

“Beaucoup de Aufeis”

"Loups?"

Tout ce que nous avons vraiment besoin de savoir, c’est de naviguer en direction du nord. À la plaine.

Le lendemain matin, Patrick Henderson – guide adjoint, expert en navigation de plaisance et grand chef – prépare le Spam musubi, une collation hawaïenne de Spam grillé posée sur une brique de riz soignée, enveloppée dans du nori. Nous nous débattons dans des combinaisons étanches. Les guides agrippent fort les courroies des gilets de sauvetage. ("Vous ne pouvez pas vous noyer si vous ne pouvez pas respirer!") Nous nous éloignons sous une pluie crachante et froide, dérivant au fil de l'eau rapidement verte. Restive avec son cours, la rivière ronge ses rives, envoyant des bouquets de fleurs sauvages dans l'eau.

M. Henderson enfonce notre radeau dans le rivage et fait signe au silence. Deux terrains de football se tiennent au loin, un bœuf musqué mâchant de l'herbe. Nous nous entassons pour prendre des photos. Le boeuf tourne. Timbres. Rien ne dit "remonter dans le bateau" comme un bovid de 600 livres couvrant le sol, vite.

Nous dérivons sur. Il y a des pistes de caribou sur le rivage et des pistes de loup qui suivent les pistes de caribou.

"Quelle heure est-il?" Demande quelqu'un.

«Le moment est venu», répond M. George.

Nous dérivons et pagayons et dérivons plus. Face à la lumière incessante d'un juin arctique, le temps perd sa forme. La tyrannie du réveil est remplacée par un pouls plus faible, habituellement perdu pour nous de nos jours: le rythme des lieux naturels. Nous mangeons plus tard et plus tard, et nous nous promenons dans la lumière convalescente de minuit.

Une nuit après les spaghettis, M. George suggère que, par beau temps, nous casserons le camp et pagayer toute la nuit, en dehors des montagnes et au pied des collines. Quelques heures plus tard, des moutons de Dall nous regardent plonger dans les rapides depuis la tribune des murs du canyon. Un orignal sursaute. Le soleil tombe derrière ces murs. Le monde et les lèvres deviennent bleues. Enfin, les montagnes libèrent la rivière. Le soleil nous éclabousse de lumière caramel et d'une chaleur vivifiante. «Le matin est un endroit ici», dit l'un des guides. Nous nous arrêtons à Old Man Creek, où les guides préparent du hachis pour le petit-déjeuner et nous nous effondrons sur le rivage, ne nous réveillant que lorsque le soleil de l'après-midi chauffe la tente.

Le septième matin, les derniers contreforts se retirent. Le terrain devient aussi plat qu'une table. Le rapide final jette une gifle d’eau à 45 degrés sur la joue. Appelez ça un baptême. «Bienvenue dans la plaine arctique», dit M. George, se tenant à l'arrière du radeau comme un batelier du Mississippi.

C'est donc le but de tous les combats.

Pour presque En un demi-siècle, la terre entre mer et montagne est un sanctuaire avec un astérisque. En 1980, le Congrès a adopté la loi sur la conservation des terres d’intérêt national de l’Alaska, qui a considérablement élargi l’aire de répartition de la faune sauvage; désigné la majeure partie de celle-ci comme étant une zone sauvage interdite au développement; et renommé toute la place le refuge national de la faune arctique. Le Congrès n'a pas inclus la plaine côtière de 1,57 million d'acres, mais a indiqué dans la section 1002 que la zone continue d'être étudiée. Depuis près de 50 ans, une bataille a été lancée entre ceux qui pensent que le forage dans la prétendue zone 1002 est le droit de naissance de l’Alaska et que tout se passe bien: l’industrie pétrolière, de nombreux hommes politiques de l’Alaska, les sociétés autochtones qui recevraient des fonds nécessaires au forage – et ceux qui disent que l'endroit est trop précieux pour d'autres raisons, mais aussi trop sauvage pour être percé.

Personne ne sait combien de pétrole est sous cette terre. Un seul puits d'exploration a été foré, il y a plusieurs décennies, et ses résultats sont secrets. Un enquête par le Times trouvé ces résultats décevants. Selon les dernières estimations du gouvernement fédéral, environ 7,7 milliards de barils de pétrole récupérables en moyenne pourraient se situer sous la zone 1002 ou la quantité de pétrole utilisée par les États-Unis au cours d’une année. Mais l'ouverture de la zone pourrait également éventuellement ouvrir des zones de forage aux zones autochtones de l'Alaska et rendre les terrains des États voisins plus rentables, si de nouveaux pipelines et autres infrastructures sont construits.

Le 2017 droit fiscal cette ouvert le refuge au potentiel de développement pétrolier exige un minimum de deux ventes à bail dans le refuge d'au moins 400 000 acres chacune. L'une doit être tenue d'ici la fin de 2021, la seconde d'ici à 2024.

Mais une ébauche de l’étude environnementale requise publiée plus tôt cette année par le Bureau of Land Management, l’auteur et l’agence qui supervise forer sur des terres publiques, contenait des erreurs d’écologie de base et n’avait pas examiné sérieusement les effets du changement climatique sur le pergélisol. C’est ce qui ressort de près de 60 pages de corrections et d’ajouts à l’étude proposés par le Fish and Wildlife Service des États-Unis, l’organisme qui gère le refuge. L’étude mentionne même une rivière inexistante, a souligné Michael Wald, copropriétaire d’Arctic Wild. Les groupes environnementaux ont promis de contester l'étude et toute approbation de forage.

Les promoteurs ont lancé le forage comme une aubaine pour le Trésor américain – 1,8 milliard de dollars, par un de bonne heure Estimation de la Maison Blanche. Mais un temps une analyse a révélé qu’elle pourrait rapporter aussi peu que 45 millions de dollars au cours de la prochaine décennie, soit moins de 3% de ce qui a été vendu au public.

Ce que nous savons, c’est la valeur naturelle de la région. Durant le bref et frénétique été arctique, des millions d'oiseaux aquatiques et d'oiseaux de rivage utilisent ici la plaine côtière avant de se disperser dans chaque État de l'Union et presque sur tous les continents. Deux douzaines d’entre eux sont des oiseaux «préoccupants en matière de gestion» du Fish and Wildlife Service des États-Unis. Certains ont encore plus de problèmes.

Plus près de la côte se trouvent les ours polaires, classés «menacés» au sens de la Loi sur les espèces en voie de disparition. La population d'ours polaires du sud de la mer de Beaufort a diminué de 40% ces dernières années, en grande partie à cause des impacts liés à la réduction de son habitat de glace de mer. Maintenant, ces ours utilisent de plus en plus la plaine côtière, où les femelles élèvent pour la première fois leurs nouveau-nés.

Steven Amstrup, qui a dirigé pendant trois décennies le programme de recherche sur les ours polaires du gouvernement fédéral et qui dirige maintenant Polar Bears International, a appelé contre le développement énergétique ici. Il en va de même pour les 200 membres alaskiens de la Wildlife Society, un groupe professionnel de biologistes et de gestionnaires de la faune.

Et puis il y a le caribou. La veille, depuis notre camp à la limite de la zone 1002, nous avons vu des centaines de personnes se nourrir de bourgeons de linaigrette et de saule. Nous avons passé la journée à les harceler avec des caméras. Ils s’éloignaient toujours plus, comme s’ils connaissaient les limites du téléobjectif d’un amateur.

Peu d’Américains se rendent probablement compte que leur pays possède l’une des plus grandes migrations du monde. Bien qu'il existe des variations, la plupart ans, les 218 000 animaux de la harde de caribous de la toundra Porcupine se déplacent dans un circuit sans fin – du côté sud de la chaîne de Brooks; autour des côtés est et sud des montagnes; puis à l’ouest en fin de printemps sur la plaine côtière pour y déposer leurs petits. Ils passent l'été à grossir dans des plantes de la toundra. Puis ils inversent le cours. Ces caribous sont les premiers navetteurs. Une femme parcourra en moyenne 2 700 km en un an.

La plaine côtière a tout cela – les oiseaux, les ours, les caribous. C'est toujours un endroit qui peut dire son propre nom.

Une semaine plus tôt, nous avions atterri brièvement à Arctic Village, un village gwich’in autochtone situé à l’extérieur de la limite sud du refuge. Les Gwich’in sont contre le forage. Les caribous ont toujours traversé Arctic Village sur leur circuit et leur viande a nourri les Gwich’in, me disait David Smith, le deuxième chef. Où sont nés les caribous – où le forage pourrait se produire – Ses gens ne vont même pas, dit-il. «C’est un peu le début de la vie», a-t-il déclaré. "C’est la place de Dieu."

Un représentant de l'industrie de l'énergie m'a dit que le pétrole et le caribou peuvent se mélanger, que cela a déjà été fait avec succès ailleurs sur le versant nord.

C’est trompeur, s’est opposé Ken Whitten, qui a été pendant de nombreuses années le principal biologiste de l’Alaska pour le troupeau Porcupine. Oui, les caribous habitent certaines zones autour de Prudhoe Bay, où débute l'oléoduc. Mais des études menées autour des champs de pétrole ont montré que les femmes enceintes éviteraient le développement. Au fur et à mesure que le développement se développait, les caribous de vêlage ont été poussés vers le sud, où la nourriture n’était pas aussi nutritive, ce qui a eu pour conséquence que les mères ont des veaux plus légers.

Ces problèmes seront probablement exacerbés dans le refuge, a déclaré M. Whitten. Selon un rapport publié en 2002 par lui-même et d'autres personnes, l'exploitation pétrolière à grande échelle arrêterait probablement la croissance du troupeau, voire pire. "Nous ne pensons pas qu’il soit possible de développer un grand gisement de pétrole sur le 1002 sans avoir d’effets néfastes sur le caribou."

Un autre expert en matière de caribou m'a dit qu'ils ne savaient tout simplement pas avec certitude ce qu'il se passerait lorsque des pipelines et des plates-formes de forage seraient introduits dans un habitat précieux. Alors que certains caribous vont parcourir des kilomètres pour éviter une route, a déclaré Lincoln Parrett, coordinateur régional de la recherche pour le département Alaska du Fish and Game, d’autres ont noté que, dans certains endroits, le caribou s’adapterait au développement à faible densité.

Les caribous bordent la côte pendant que nos radeaux dérivent dans la plaine. Ils lèvent leurs museaux et cherchent dans les airs un souvenir qui leur indique s'ils doivent courir. Mais ils ne courent pas, au début. Et nous nous rapprochons, nous regardant l'un l'autre à travers un fossé d'eau glacée.

Le soleil chevauche son circuit au dessus du camp. Les jours s'échauffent. Juin sera le deuxième mois de juin le plus chaud jamais enregistré en Alaska. Dans nos sacs, le chocolat est en train de fondre.

Au cours des jours suivants, nous campons et flottons encore et campons encore, faisant occasionnellement de longues promenades sur le matelas bosselé de la toundra.

La plaine côtière confond un visiteur pour la première fois. Il est trop grand. C'est trop sans arbres, trop plat. Les crêpes au petit déjeuner avaient plus de soulagement. En essayant de comprendre les choses, je pars avec Libby et Victor, des ornithologues experts. Jetez vos yeux vers le bas, leurs actions disent. Là où il n'y a pas d'arbres, le sol est plein de vie. Les pelles dans la terre sont le signe qu'un grizzli a sorti un écureuil terrestre. Une secousse parmi les arbres est un chevalier à poitrine chamois, venu de vacances d'hiver en Uruguay.

"Il y a un Baird’s!", Dit Libby en soulignant un bécasseau Baird. C’est celui qui hiverne dans les hautes Andes, après avoir élevé ses bébés ici. »Il a fabriqué un nid pour quatre œufs mouchetés sur un rivage de gravier. Nous nous demandons la ténacité d’être venus jusqu’à présent pour placer un pari aussi fragile.

«La plaine arctique n'est vraiment rien» Don Young, Alaska’s représentant, m'a dit lors d'une audience du Congrès 2011 sur le refuge. “Ce n'est pas le coeur. C'est la partie la plus désolée de la région. "

«Désolée!», Disons-nous chaque fois qu’un hibou des neiges se décolle à la recherche d’un lemming.

“Rien ici!” Nous faire appel à les uns aux autres lorsque la prochaine harde de caribous se voit. Nous savons mieux que de les chasser, maintenant. Et nous attendons patiemment leur arrivée.

Le soleil est haut. Ma montre est morte. C'est exactement l'heure qu'il est censé être.


Christopher Solomon, membre de la Fondation Alicia Patterson en 2019, a été élu écrivain de l'année par Lowell Thomas Travel en 2018.


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